Flavors of Southeast Asia

I have been and still am a fan of Anthony Bourdain and his programs, in which he travels the world trying out different foods, some of which had never crossed my mind to try.  His program was really entertaining because, in addition to the food, he talked about the history of each place he visited.  Bourdain was a great admirer of Vietnam and its food, and having been there I agree that some flavors are unique to Vietnam, as well as to Cambodia.  It’s a shame I can’t share my opinion with him on Instagram 😦

When we arrived at Ho Chi Minh City (formerly Saigon) we first stayed in the Hotel Sofitel for one night.  That next morning we went for breakfast in the hotel, and I can assure you that never in my life have I seen a hotel with so many options for breakfast.  There were sections devoted to different cuisines, such as Asian, in which my favorite was the dim sum.  Also there was a French pastry section, Italian (were they’d make you a pizza to order), and American with bagels, french toast, and omelettes.  Really impressive!  If I had thought at that time to go on a diet, it would have been an impossible mission.

The breakfast at the Sofitel

During the eight days that we were on the cruise, we had a variety of meals for breakfast, lunch, and dinner.  The chef tried to keep the menu varied so that it was never monotonous.  One day he made a special meal dedicated to the street food of Cambodia, which as a trip highlight, but of course I did not try it.  Luckily there were many other nice foods to try instead.

Impressive, right¨?

Our last day on the boat we were at port where we needed to get to an ATM, and we were tempted to get a little snack, but looking at the signs we were a little discouraged (look at the photo) 🙂

I invite you to try to pronounce the food names, let alone know what they contain 🙂

Once off the boat, our itinerary took us to Siem Reap in Cambodia, where we needed to find some good eating, and of course we did.
One was the restaurant Cuisine Wat Damnak run by the French chef Joannes Riviere who uses mostly products from Cambodian farms.  His menu is therefore ever changing as he prepares his dishes with seasonal produce.  He offers two tasting menus (I think we had one with 12 dishes) with small portions and impressive flavors.  In addition, the place was lovely:  a large house decorated in a minimalist style, with a large terrace and impeccable service.  At the end of the dinner Joannes stopped by our table and asked us what we thought of dinner.

Upon returning to Vietnam we went to Hoi An, a place that really fascinated me.  We arrived in the afternoon, and later went on a walk in the town (I’ll tell you more in another post), looking for a place for dinner, when we happened on Le Fe, a really pretty place that had a pond of koi in the middle of the restaurant, which you could feed if you dared.  Here’s my video of it.

Koi always get my attention;  they are delightful and I love it when I see them in the Japanese Garden in Buenos Aires.

The service in the restaurant was incredible.  Our waitress asked us if we knew how to eat each dish that we were served, and when we answered in the negative, we were given a mini-course on how to eat … of which we really took advantage.

I’ll tell you one thing that I learned.  In the following photo, you’ll see some leaves that seemed to me to be decoration (evidently I didn’t understand anything).  You take one of these leaves, add a little sauce and then one of the little round bites which were made of shrimp, wrap it up and into the mouth … it was incredibly delicious and I learned that no part of the meal was to be wasted.

Crab and chicken, which we ate with chopsticks

The next day we signed up for a food tour, in which we were to visit various places for food so that we could try different dishes.  Me met two very enthusiastic young women at 3:00 PM, figuring we would not eat lunch beforehand because we would be eating too much.  A big mistake!!
We started with a visit to the rice fields which are only 10 minutes outside of the city.  Then we went to a kind of factory where a guy was in charge of cleaning the rice and getting it ready for sale:  I cannot describe odor of shit, yes shit, excrement (whatever you want to call it) in that place.  It almost killed me, and our guide telling us things that were absolutely inconsequential to me because my focus was on not breathing through my nose.  That’s when my bad mood started, which when it starts is very difficult to stop.  Anyway, I bring this up because in every trip there is always a side of great enjoyment and a B side, which I also want to share because that is what my posts are about: what I liked very much and what I would rather forget, but that today makes me laugh because, ultimately, it was not so serious.

So that you can see I’m not exaggerating 🙂  What an “ass-face”!!!

As you may have noticed, this tour started poorly and the worst thing is that it continued to go downhill.  Our first food stop was a little cart in the street, with low chairs for seating, the specialty of which was a soup so dark that it looked like tar … I didn’t even try it.  My “asshole face” (this is the direct translation of the Argentine expression “cara de orto”, which is a ruder version of the more common Spanish expression “cara de culo”, or “butt face”, meaning a very displeased face) was even more evident because the soup worsened my mood even more… Now I look back and laugh, although at the time it was not in the least funny. 

The soup is called black sesame;  I love sesame but in this color, no :-).  The unusual thing is that people stopped by on their scooters, buying a little soup in a plastic bag to heat and eat at home.

Continuing with the tour things began to improve and there was a change of attitude on my part … well, I started to smell good things and my hunger passed, that easily 🙂
I am a bread fanatic and in Vietnam, due to the influence of the French, they make baguettes which, just in thinking about them right now, makes me drool like Pavlov’s dog, and no bell is ringing…

The place chosen by our guides was Madam Khahn Bahn My Queen.  It was a little stand on the street with a separate room to sit and enjoy your baguette.  Impressive!!  You can add pork, chicken or vegetables.  That warm bread and its ingredients evidently cooked slowly over open flame makes the bahn mi an unforgettable dish.

Our tour then stopped at a place where we ate bahn cuon, which is like a roll of a very thin rice pancake filled with different vegetables and pork or chicken, if you don’t want to be only a vegetarian.  Very delicious.

The end of the tour was in a really pretty place to have an egg coffee, which is coffee, sweetened condensed milk, and egg … although this seems a strange combination, it’s a delight. 

Thanks once again for coming with me on this adventure. And thanks to Barnaby for helping me with my travels (travails?) in English :).

In my next post I will tell you about my experiences with the food of Hanoi, this time without a B side 🙂

Sabores del Sudeste Asiático

Fui y sigo siendo una admiradora de Anthony Bourdain y sus programas en los cuales recorría el mundo probando diferentes platos, algunos de las cuales no se me cruzaría por la cabeza probar. El programa era muy entretenido porque además de las comidas contaba algo de la historia de cada lugar por donde viajaba. Este señor era un gran admirador de Vietnam y de sus platos y habiendo estado por  allí coincido en que algunos sabores solamente se consiguen ahí como así también en Camboya. Una pena que no pueda contarle mi opinión a través de Instagram 😦

Cuando llegamos a Ho Chi Minh City (ex Saigon) nos instalamos en el Hotel Sofitel solo por una noche. A la mañana siguiente fuimos a desayunar y te puedo asegurar que nunca en mi vida vi que un hotel ofreciera tantas opciones en sus desayunos. Tenías sectores con diferentes comidas por ejemplo, asiáticas mis favoritos fueron los dim sum que es una masa rellena con carne o verduras cocinadas al vapor. También pastelería francesa, un sector italiano (que hasta te podían preparar una pizza) y uno americano con sus bagels, French toast, omelettes. Realmente impresionante. Si por un instante se me hubiese ocurrido ponerme a dieta esa hubiese sido una misión imposible.

El lugar para desayunar del Sofitel

Durante los 8 días que estuvimos en el crucero, tuvimos desayunos, almuerzos y cenas muy variadas. El chef trataba de hacer cambios en el menú para que nada fuera monótono y un día hizo un especial dedicado al “street food” de Camboya… esto era lo más llamativo y por supuesto NO LO PROBE 🙂 … Lo bueno es que había otras cosas muy ricas para elegir en su lugar.

Impresionante, no?

El último día que pasamos en el barco, estuvimos en un puerto donde bajamos porque necesitábamos pasar por un cajero automático y estuvimos tentados a picar algo, sin embargo al ver el cartel nos desanimamos y si no mirá la foto 🙂

Te invito a tratar de pronunciar y además saber que ingredientes tiene 🙂

Ya fuera del barco, nuestro itinerario continuo por Siem Reap en Camboya, donde tuvimos que buscar dónde había buenas opciones de comida y por supuesto las encontramos.

Uno fue el restaurant Cuisine Wat Damnak del chef francés Joannes Riviere quien utiliza mayoritariamente productos de granjas camboyanas. Su carta es por lo tanto, muy dinámica ya que prepara sus platos con las verduras de temporada. Tenían dos menúes por pasos (creo que fueron 12) con porciones pequeñas y sabores impresionantes.

Además el lugar era precioso, una casa bastante grande decorada de manera muy minimalista, con una terraza muy cómoda y una atención impecable. Al final de la cena Joannes se acercó a nuestra mesa a preguntarnos nuestra opinión sobre la cena.

De vuelta en Vietnam fuimos a Hoi An, un lugar que realmente me fascinó. Llegamos por la tarde y luego de un paseo por la ciudad, que ya te contaré más a fondo en otro artículo, buscamos un restaurant para cenar y llegamos a Le Fe un lugar muy bonito que en el medio del salón tenía un estanque para peces coi que si te animabas podías darles de comer. Aquí les muestro mi video 🙂

Siempre me llamaron la atención estos peces, me parecen preciosos y me enamoré cuando los vi en el Jardín Japonés de Buenos Aires

La atención del lugar fue increíble. La camarera nos preguntó si sabíamos cómo comer los platos que nos habían servido y ante la negativa nos dio un mini curso… y realmente le sacamos provecho (lo digo en sentido figurado…no creo que sea un lugar donde “hacer provecho” en la mesa sea de buen gusto 🙂 ) a esas enseñanzas.

Te cuento qué fue lo que aprendí, en la foto que sigue vas a ver unas hojas que para mi eran decoración (evidentemente no había entendido nada). Se toma una de esas hojas, se coloca un poco de salsa, se pone uno de esos bocaditos redondos que estaban hechos con camarones, se envuelve y a la boca…. es algo increiblemente delicioso y la enseñanza es que nada se desperdicia.

Cangrejo y pollo, esto lo comimos solo con los palitos

Al otro día contratamos un food tour, un paseo donde la propuesta era visitar varios lugares de comida para probar diferentes platos. Nos encontramos con dos chicas muy entusiastas a las 3 de la tarde, motivo por el cual, no almorzamos pensando en que íbamos a comer demasiado. Gran error!!

Empezamos con la visita a plantaciones de arroz las cuales estaban a solo 10 minutos fuera de la ciudad. Luego fuimos a una especie de taller donde un señor se encargaba de limpiar ese arroz para luego comercializarlo…no te puedo explicar el olor a mierda, si mierda, excremento, como quieras llamarlo que había ahí, casi me muero y nuestra guía no paraba de contarnos cosas que para mi eran absolutamente intrascendentes porque mi foco estaba en no respirar por la nariz… ahí arrancó mi mal humor, que cuando empieza es muy difícil de frenar…. De cualquier manera, traigo todo esto a cuento porque en todo viaje siempre hay un lado de mucho disfrute y un lado B, que también quise compartir porque de eso se tratan mis posteos, de lo que me gustó mucho y de lo que preferiría olvidar pero que hoy me hace reir porque en definitiva, no era tan grave.

Para que veas que no exagero 🙂 Qué cara de ortoooo!!!

Como habrás notado arrancamos, te diría que muy mal y lo peor es que siguió en bajada. La primera parada para comer fue en un puesto callejero, esos con las sillitas bajas y la especialidad era una sopa de un color tan oscuro que parecía brea…ni la probé… mi cara de orto (expresión argentinísima para decir cara de culo) era más que evidente porque eso incrementó mi mal humor… ahora me acuerdo y me rio, aunque en el momento me dio cero gracia. El nombre de la sopa es black sesame soup.. amo el sesamo pero en ese color…no 🙂 Lo insólito es que pasaban en motitos, compraban las sopas en bolsitas plásticas para calentar y comer en casa.

Continuando con el paseo empezamos a levantar la puntería y ahí hubo un cambio de actitud de mi parte… bueno, empecé a sentir buenos aromas y se me pasó el hambre, así de fácil 🙂

Soy una fanática del pan y en Vietmam por la influencia francesa hacen unas baguettes que de solo pensarlas en este momento babeo como el perro de Pavlov… y eso que no sonó ninguna campana…

El lugar que nuestras guias eligieron fue Madam Khahn Bahn My Queen. Un puestito pequeño a la calle y un local aparte para sentarte a disfrutar de tu baguette. Impresionante!! Podes ponerle carne de cerdo, pollo o que sean vegetarianos. Ese pan calentito y los ingredientes cocinados evidentemente a fuego muy lento hacen de los bahn un plato inolvidable.

Nuestra excursión siguió por otros puesto donde comimos bahn cuon que es como un roll en una masa muy finita de arroz y que está rellena de diferentes verduras y carne de cerdo o pollo si no queres que sean solo vegetarianos. Muy ricos.

El final del paseo fue en un lugar muy bonito para tomar un egg coffee, que es café, leche condensada y huevo… aunque te parezca una mezcla rara es una delicia.

Gracias nuevamente por acompañarme en esta aventura. En mi próximo artículo te contaré sobre las experiencias con la comida en Hanoi, esta vez sin lados B 🙂