Discovering Asia

Ha Long Bay- Vietnam

The trip that we took to Vietnam and Cambodia imparted many life lessons;  I enjoyed it especially because I wasn’t really crazy about going there, even though that part of the world intrigued me, but these two countries were not the first on my list to visit.
But when you are in a couple, decisions are taken together, and it was a destination that Barnaby had wanted to visit.  Thanks to his insistence I agreed to go, not completely convinced (besides the corona virus showing up, giving more emotion to everything) but I have no regrets and am very happy to have had this opportunity, and to correct some of my misperceptions about that part of the world… trips are for that, don’t you think?
For many of us it is a long distance trip, we picked only Vietnam and Kampuchea (the real name of Cambodia) for our 18 day journey because we did not want to rush.  It turned out not to be enough time.
I like to show on a map where places are, I used the big globe we have at home (love them!!), and I took a picture of it to show you.

I have to confess that I like geography but I didn’t know where these countries were with certainty.  I knew that they were far away but I really understood that after spending so much time flying there 🙂
If you decide to visit keep in mind that you will need visas for both countries.  In Cambodia the visa is good for a month and for three in Vietnam, but be careful if you are thinking in coming and going more than once, for you will need a multiple entry visa.
My first step in Asia, because it was my debut in this big continent, was in South Korea, at the airport in Seoul.  We flew Korean Airlines and I loved the very cool security video where the guys SuperM do their thing.

The airport was amazing too, maybe because I was excited to put my feet on the ground after so many hours flying or just because the aestethic of the place with the puppets and the design of the stores looked extremely beautiful.

From there we flew to Ho Chi Minh City, the city that used to be Saigon until 1975. We didn’t stay too much time there, but we visited some of the recommended places such as the Notre Dame Cathedral (same name as in Paris, built by the French in 1863) which was being repaired when we were there :(, and the Post Office built by Gustave Eiffel, yes yes, the same guy from the tower.
We walked through a street where only sold books were sold, and I was especially happy to be there because it was beautiful and no motorcycles could enter.  Motorbikes are used everywhere, which made street crossings feel like adventures:  they sideswipe you, you have to walk calmly and never stop;  just go, go, go and good luck.  The sidewalks are full of parked motorcycles and, as in the picture, you will see vendors cooking on the sidewalk and people sitting around in low seats enjoying lunch. All very different but fun, being a pedestrian could be a high risk activity.

I would like to share some interesting things about Vietnam.  For example, it is the second largest coffee producer after Brazil, besides which, they prepare coffee in some unusual ways, for example “egg coffee” which contains egg yolk, condensed milk and coffee (of course) … don’t make a face, it’s delicious, very sweet, so you can treat it like a dessert. They also have “coconut coffee”: very refreshing since you drink it cold. And avocado coffee, which I didn’t try:  it didn’t sound like a good combination for my palate.
Of course Vietnam produces a large amount of rice and they export very good quality pepper. I will post more about the food on this trip that I liked a lot.  Anthony Bourdain was also a big fan!

Our trip started by cruising up the Mekong River, which is long and crosses several countries: Tibet, Myanmar, Laos, Thailand, Cambodia and Vietnam.  We only saw a small part of it. We have not been big cruise lovers but this ship was small, just around 60 passengers, mostly from Australia, United States, Canada and Great Britain.  I was the only Argentine. We met some nice people and we had fun and we hope to keep in touch with them. The boat’s crew were very nice, helpful and made the trip very smooth.
We started the cruise on our wedding anniversary and were greeted by a spectacular sunset.  We learned some of the basic and very helpful words like Xin Chao (Hello) Mot, hai, Ba, Yo (Cheers) y Tam biet (Goodbye) and Cam o´n (Thanks)

The next day we went to Cai Be which is a floating market, where we saw (and sampled) how they prepare different rice products;  also we saw some bottled snake wine, which they called the Vietnamese Viagra… we didn’t try that 😉

In the afternoon we visited Sa Dec, a very interesting place where you can see French architecture from the past.  We visited the Wet Market where they sell all kinds of foods, things that you never thought might be edible (I decided not to take pictures of these items).  Here was my first revelation of the trip:  these people lived through several wars for many years, one of the consequences of which was hunger.  Therefore they took advantage of the entire animal or ate everything;  the banana plant is an example, so who I was to judge what people eat?  They have my respect:  I know nothing and I have to be thankful for what I have everyday. That was one of my big lessons of the trip.

Have you seen the movie The Lover, the one that was at the cinemas in the 90s, which was the love story of Marguerite Duras as a teenager with a very wealthy Chinese man called Huynh Thuy Le?  We visited the house that belonged to his family.  Looking at pictures of the guy, they obviously improved his looks in the movie to make the whole love story thing work.

During excursions on shore from the boat, I realized that Robyn, one of the Australian passengers, was keeping a book with her drawings of the different places we visited. I love people that draw and paint so I approached her and asked her to show me her work.  So beautiful.  But the nicest surprise was that, after coming back home, she emailed me and gave me this beautiful present. The house of lover in Robyn Diener’s version. Lovely … I told you that was a very emotional trip.

The art of Robyn Diener

Thanks for coming with me to re-live this journey. There’s a lot more to share.

I want to thank Barnaby Sheridan for helping me in the corrections 🙂

Descubriendo Asia

Ha Long Bay – Vietnam

Este fue un viaje de esos que me van a dejar una enseñanza para toda la vida, un viaje que disfruté de una manera muy especial principalmente porque no quería hacerlo y es que si bien me llamaba la atención esa parte del continente asiático no estaba primero en mi lista. Pero en una pareja las decisiones se toman de a dos y este era un destino al que Barnaby quería viajar y por suerte y gracias a su insistencia (porque en el medio apareció el tema del corona virus como para darle una nota de color al asunto) nos fuimos.  Viajé con muchísimas dudas, hasta te diría que sin ganas (cambié el chip una vez que subí al avión y me puse en modo disfrute) y hoy puedo decir que no me arrepiento de nada y que me enriquecí con la experiencia porque principalmente cambié mi percepción sobre la vida en ambos países ….de eso se trata viajar.
Es un lugar bastante lejano nosotros elegimos visitar sólo Vietnam y Camboya o Kampuchea  កម្ពុជាប្រជាធិបតេយ្យ, como realmente se llama y te digo que dieciocho días no fueron suficientes. Primero que nada, como ya sabes que me gusta hacer quiero mostrarte dónde están ubicados estos países. Encontré en casa un globo terráqueo (los cuales amo profundamente) y le tomé una foto para mostrarte.

A modo de confesión te digo que si bien siempre me gustó la geografía, no tenía muy en claro dónde se encontraban exactamente y con quiénes limitaban. Sabía que lejos, pero hasta no haber pasado montones de horas en los aviones no había notado que tan lejos era 🙂 . Como en cada país nuevo que visitas debes chequear que necesitas para ingresar. En este caso, para ambos fue necesario gestionar visas de ingreso, la de Camboya duraba solo un mes y la de Vietnam (la cual puede hacerse online) requiere una nueva si ingresaras mas de una vez al país o una con múltiples ingresos que es bastante cara. Lo menciono simplemente como curiosidad y también por si estás interesado en viajar.
Mi primer pie en Asia, porque fue un debut en materia de continente, fue Seúl la capital de Corea del Sur, primer detalle viajamos via Korean Airlines, la cual es muy cool, empezando por el video de seguridad para el avión grabado por el grupo SúperM. Lo adoré. Decime si no tiene toda la onda.

La llegada al aeropuerto también fue un flash, es muy iluminado con una estética muy particular la de sus negocios, no se si fue la emoción de tocar tierra después de más de 12 horas de avión pero todo me pareció excitante. Sobre todo esos muñecos que son una ternura absoluta. Esos colores pastel son una debilidad. Además ese día nos enteramos que Parasite (película coreana) había ganado el Oscar, si no la viste te la recomiendo, así que Corea del Sur ya está en mi lista para un futuro viaje.

Ese Arturito se mueve por el aeropuerto ofreciendo su ayuda

De allí luego de unas 4 horas más de vuelo llegamos a Ho Chi Minh City la ciudad que hasta 1975 se llamó Saigon y la más poblada del país. La capital es Hanoi, ciudad mucho más al norte y de la que ya te contaré un poco más porque la visitamos hacia el final del viaje.
Nuestro paso por la ciudad fue muy fugaz, hicimos una recorrida por la mañana a dos de los lugares que las guías de turismo dicen que tenes que visitar que son:  la Catedral de Notre Dame (si, como la de Paris) construída por los franceses en 1863 y que cuando fuimos estaba en refacción 😦 y la Oficina de Correos construida por Gustave Eiffel, si el mismo de la Torre 🙂 a finales del siglo XIX. También pasamos por una cuadra con solo librerías, preciosa y creo que me gustó  más porque era peatonal y no podía pasar ninguna moto, vehículo muy usado en el país y que realmente hacía que cruzar una calle fuera una gran aventura, no te miento, las motos van esquivando a las personas y si se te ocurriera pensar en esperar a que te cedan el paso no cruzarías nunca una calle. Ser peatón tiene sus riesgos. Las veredas se utilizan tanto para estacionar las motos como para puestos donde cocinaban y podías sentarte en bancos plásticos bajos y ahi almorzar como en el caso de la foto. Muy diferente.

No te pierdas el detalle de las motos cargadas a tope

Te quiero contar algunas curiosidades de Vietnam como por ejemplo que es el segundo productor de café del mundo después de Brasil y que además preparan unos estilos de café súper particulares como el “egg coffee” (con yema de huevo y leche condensada.. no pongas esa cara, es riquísimo, es como un postre bien dulce) el “coconut coffee” que se toma frío con mucho hielo y es muy refrescante y también preparan “avocado coffee”, a ese no me animé , me pareció que palta y café no iban muy de la mano. Obviamente son grandes productores de arroz y también la pimienta tiene su capítulo aparte, exportan una enorme cantidad y es de muy alta calidad. Ya hablaremos más sobre la comida que es súper exquisita, no por nada Anthony Bourdain era su fan.

Nuestro viaje comenzó con un recorrido por el rio Mekong, el cual hicimos en un crucero para alrededor de 60 personas y que durante una semana nos llevó por diferentes partes de Vietnam y también Camboya. No somos amantes de los cruceros pero la experiencia en Scenic, que fue la empresa que contratamos y donde no hubo intercambio comercial alguno para mencionarla

Si, Gerardo, esta chequeado, no hay canje

fue de un nivel increíble. Allí conocimos gente de Australia, Estados Unidos, Inglaterra y Canadá (era la única Argentina a bordo) con muchos de ellos pasamos momentos muy divertidos y espero que sigamos en contacto. La tripulación del barco también merece una mención especial, gracias a ellos todo se hizo ameno y agradable, gente muy colaboradora, siempre sonriente y muy eficiente.
La llegada al barco y el comienzo del recorrido nos recibió con este maravilloso atardecer y una calidez inmensa, además era nuestro aniversario de bodas!! Un golazo. Aprendimos algunas palabras básicas como Xin Chao (Hola) Mot, hai, Ba, Yo (Salud) y Tam biet (Adios) y otra de las fundamentales como Cam o´n (Gracias)

Al día siguiente elegimos la excursion a Cai Be que es un mercado flotante donde preparaban de diferentes formas el arroz y nos mostraron en un mini taller como lo hacían y también conocimos el vino de serpiente que ellos dicen que es su Viagra, que bueno ser mujer 🙂
Aclaro ademàs que no hubo degustación del mismo 🙂

Por la tarde fuimos a Sa Dec, un lugar bastante particular, con muchos edificios que por su arquitectura te recuerdan el paso de los franceses por esa zona y además el atractivo hoy es otro: su mercado el Wet Market donde venden toda clase de alimentos, cosas que uno no se imaginaría comer y decidí no sacar fotos pero también me hizo reflexionar…. esta gente pasó por muchísimas guerras y entre otras cat`ástrofes el hambre fue una de sus consecuencias, ellos comen todo, no desaprovechan nada y quien soy yo para juzgar su alimentación, sus costumbres, si nada sé de lo vivido. Esa fue mi primera bofetada para despabilarme y pensar en lo agradecidos que tenemos que estar cada uno con las cosas que tenemos y además no juzgar. Puedo no compartir la idea de comer algo pero eso no quiere decir que tengo el derecho de opinar sobre lo que otros hacen.

La gente que compraba pasaba en sus motos por los puestos para llevarse lo que necesitaban algunos indiferentes a los turistas otros algo molestos, ya que todos estábamos en el medio sacando fotos o hipnotizados mirando algún producto.

Te acordas de la pelicula El amante? se estrenó en los 90 y estuvo basada en la novela autobiográfica de Marguerite Duras quien vivió en Vietnam y tuvo un romance con un acaudalado empresario chino cuando ella era una adolescente. La casa que está en Sa Dec y que visitamos era de la familia de Huynh Thuy Le. Viendo las fotos del muchacho me di cuenta que fue muy favorecido en el casting de la pelicula 🙂

Durante las excursiones noté que Robyn, una de las pasajeras australianas llevaba un cuadernito donde dibujaba los lugares que íbamos visitando, yo que no puedo con mi curiosidad y tengo debilidad por la gente que dibuja o pinta me acerqué a mirarlos y ella me los mostró con mucho orgullo (no era para menos). Pero lo verdaderamente conmovedor fue que a unos días de volver a casa, recibí un email donde me regalaba parte de su arte y aquí se los comparto La casa de los amantes en la versión de Robyn Diener. Adorable, como dije en un principio un viaje lleno de emociones.

El dibujo de Robyn Diener 🙂

Gracias nuevamente por acompañarme a revivir este maravilloso viaje, hay mucho más por compartir. Nos vemos pronto.